Willie James Mabon

b. August 24th, 1925 in Hollywood (Tennessee)

d. April 19th, 1985 in Paris (France)

CHRONOLOGICAL 1949 - 1954

Classics

August 1949 - October 1954

WILLIE'S BLUES

Jasmine

October 1952 - August 1957

THE SEVENTH SON

Crown Prince

THE SEVENTH SON

Charly

CHESS MASTERS

Chess - MCA

MR I DON'T KNOW MAN

P-Vine

October 1952 - September 1960

Sa mère chantait dans une chorale à l'église. Né dans le Tennessee, le jeune Willie James Mabon suivra la même voie et chantera, encore jeune, dans une formation de gospel locale. Il apprend l'harmonica durant son enfance puis le piano un peu plus tard. Quand sa mère meurt en 1942, il suit son père à Chicago. Willie semble se lancer sérieusement dans la musique, vers 1946, en créant les Blues Rockers. Il se produit notamment au Tuxedo Lounge, un club administré par Joe Money. Sa première session d'enregistrement est organisée par Joe Brown (le fondateur de J.O.B) qui revend le matériel à Apollo en aout 1949. Willie y joue simultanément du piano et de l'harmonica. Mais, ce sera son second simple (pour Parrot, le label d'Al Benson) qui lui apportera le succès en octobre 1952 avec les excellents "Worry blues" et, surtout, "I don't know" (un morceau composé par "Cripple" Clarence Lofton) ou brille sa voix douce et son style, urbain et élégant, proche de celui de Charles Brown. On note aussi la participation du saxophoniste Ernest Cotton qui contribue également au rendu West Coast de ces morceaux. Le succès attire la firme Chess qui fait signer aussitôt Willie. Il enregistre régulièrement pour la célèbre firme chicagoane jusqu'en 1960 (une séance supplémentaire en octobre 1969) avec de superbes réussites à la clé : "I'm mad", "You're a fool", "I got to go" (avec une superbe section cuivres), "Would you baby", "The seventh son", "Knock on wood", "Poison Ivy" (composé par Mel London), "I'm mad at you" et les instrumentaux "Night latch" ou "Cruisin'".

His mother sang in a choir at church. Born in Tennessee, the young Willie James Mabon followed the same way and sang, still young in a local Gospel formation. He learned the harmonica as a child and the piano a little later. When his mother died in 1942, he followed his father in Chicago. Willie seems to embark seriously in a musical career, around 1946, by creating the Blues Rockers. He performs regularly at Tuxedo Lounge, a club run by Joe Money. His first recording session was organized by Joe Brown (founder of J.O.B) who sold the material to Apollo in august 1949. Willie simultaneously plays both piano and harmonica. But, it will be his second single (for Parrot, Al Benson's label) that will bring him success in october 1952 with the excellent "Worry blues" and especially "I don't know" (a song composed by "Cripple" Clarence Lofton) where shine his sweet voice and his urban and elegant piano style, close to Charles Brown. There is also the saxophonist Ernest Cotton who also contributes to the West Coast rendition of these sides. Success attracted Chess label which immediately signed Willie. He recorded regularly for the famous chicagoan imprint until 1960 (an additional session in october 1969) with some great achievements : "I'm mad", "You're a fool", "I got to go" (with a great horn section), "Would you baby", "The seventh son", "Knock on wood", "Poison Ivy" (written by Mel London), "I'm mad at you" and the instrumental "Night latch" or "Cruisin'".

GOIN' TO CHICAGO BLUES

Negro Rhythm

CHICAGO BLUES FROM FEDERAL

Ace

August 1957

Il fait une infidélité à Chess en 1957 en gravant une poignée de morceaux pour le label Federal, produits par Ralph Bass. Parmi ceux-ci, on trouve "Light up your lamp" (avec le support discret du guitariste Ellis Hunter) et "I got to find my baby".

He was unfaithful to Chess in 1957 by cutting a handful of songs for the Federal label, produced by Ralph Bass. Among these, we find "Light up your lamp" (with the discreet backing guitarist Hunter Ellis) and "I got to find my baby".

CHICAGO 1963

America

I'M THE FIXER

Flyright

February 1963 - October 1964

I'M THE FIXER

Fuel 2000

1962 - October 1964

Pour le minuscule label Formal, sous la houlette de Don Talty, il propose l'excellent "Got to have some" accompagné par Billy "The Kid" Emerson (orgue), les frères Willie & Bob Hudson (guitare et basse) et Al Duncan (batterie). Willie retrouvera une certaine stabilité en signant sur le label U.S.A de Paul Glass. Sa première séance se déroule sous la supervision avisée de Willie Dixon qui rassemble, pour lui, un orchestre de premier ordre : John Cameron (saxophone), Earl Crossley (saxophone), Billy "The Kid" Emerson (très présent à l'orgue), Lacy Gibson (guitare), Eugene Pearson (guitare), Jack Meyers (basse) et Clifton James (batterie). Quelques séances suivront avec divers producteurs comme Al Perkins ou Marshall Neal. Souvent mesestimée par rapport à son oeuvre chez Chess, sa production pour U.S.A est d'un excellent niveau et mériterait certainement plus de considération. Peut-être un peu moins bien produit qu'à Chess, on y retrouve tous les ingrédients du blues selon Willie Mabon : voix insinuante, piano élégant et discret.

For the tiny label Formal, led by Don Talty, he offers the excellent "Got to have some" accompanied by Billy "The Kid" Emerson (organ), brothers Willie & Bob Hudson (guitar and bass) and Al Duncan (drums). Willie regain some stability by signing on the U.S.A label run by Paul Glass. His first session is placed under the advised supervision of Willie Dixon that gathers, for him, a first-rate orchestra : John Cameron (saxophone), Earl Crossley (saxophone), Billy "The Kid" Emerson (very present on organ), Lacy Gibson (guitar), Eugene Pearson (guitar), Jack Meyers (bass) and Clifton James (drums). Some sessions will follow with various producers like Al Perkins or Marshall Neal. Often underestimated compared to his work at Chess, U.S.A production owns a high level of quality and certainly deserves more consideration. Maybe a little less produced than at Chess, it contains all the ingredients of blues according to Willie Mabon : insinuating voice, elegant and intimate piano.

I BLUESKVARTER vol. 1 & 3

Jefferson

SOUTHSIDE CHICAGO

Python

May 1964

Pour documenter une série d'émissions radiophoniques sur le blues, le suédois Olle Helander fait quelques séjours à Chicago à partir de mai 1964. Il s'installe au Sutherland Lounge de Chicago pour enregistrer et interviewer les artistes de la ville. Willie Mabon profitera de cette opportunité et se produira seul au piano. On peut apprécier dans ces bandes l'élégance vocale et pianistique naturelle de Willie Mabon dans une ambiance intimiste du meilleur effet. Un de ses meilleures réussites sur disque.

To document a radio series on the blues, the swedish Olle Helander made several trips to Chicago in may 1964. He settled at Sutherland Lounge in Chicago to record and interview the artists of the city. Willie Mabon took this opportunity and performed alone at the piano. We may enjoy in those tapes natural musical elegance of Willie Mabon in an intimate atmosphere of the best effect. One of his better achievement on record.

WILLIE MABON IS BACK FUNKY

Blues on Blues

WILLIE MABON SINGS

Antilles

Early 1972

A part un simple pour Checker en octobre 1969, Willie Mabon n'a rien enregistré en dix ans. Grâce au producteur Al Smith à la recherche de bluesmen pour son label Blues on Blues, une nouvelle occasion d'entrer en studio s'offre enfin à lui au début de l'année 1972. Ses musiciens forment un accompagnement compétent. On remarque, surtout, "Little Mack" Simmons, très en vue à l'harmonica, mais aussi la paire de guitaristes constituée par "Mighty" Joe Young et Eugene Pearson. Quelques morceaux notables émaillent ce sympathique microsillon (jamais édité en CD) : "I wonder", "Trouble blues", "Thinking about you" et une relecture intéressante de son ancien succès "Poison Ivy".

Except a single for Checker in october 1969, Willie Mabon has not recorded in a decade. Thanks to producer Al Smith looking for bluesmen for his label Blues on Blues, a new opportunity to enter studio finally offered to him at the beginning of the year 1972. His musicians give competent accompaniment. We note, in particular, "Little Mack" Simmons, in a prominent position on harmonica, but also the pair of guitarists formed by "Mighty" Joe Young and Eugene Pearson. Some notable tracks are scattered in this nice LP (never released in CD) : "I wonder", "Trouble blues", "Thinking about you" and an interesting reinterpretation of his old hit "Poison Ivy".

COLD CHILLY WOMAN

Black & Blue

December 1972

Alors qu'il vient de quitter son métier de camionneur, Willie Mabon s'installe à Paris en 1972 sur les conseils de son ami Memphis Slim. Premier des disques enregistrés pour Black & Blue, il grave celui-ci à Bordeaux pendant la tournée du Chicago Blues Festival de cette même année. Plutôt intimiste, jazzy et personnel, ce disque présente Willie soit accompagné d'une simple section rythmique (Emmett Sutton et Bill Warren, membres du trio de Sonny Thompson), soit seul au piano et à l'harmonica. Plusieurs très beaux titres : "Round for you", "Lucinda", "Mary Ann" (une reprise de Ray Charles), "Cold chilly woman", "Michelle" (2 versions très complémentaires dans la réédition CD).

As he has just left his job as truck driver, Willie Mabon moved to Paris in 1972 on the advice of his friend Memphis Slim. First of the records made for Black & Blue, he cut this one in Bordeaux during the Chicago Blues Festival tour of the same year. Rather intimate, jazzy and personal, this disc shows Willie accompanied by a simple rhythm section (Emmett Sutton and Bill Warren, members of Sonny Thompson Trio) or alone at the piano and harmonica. Several beautiful titles : "Round for you", "Lucinda", "Mary Ann" (a cover of Ray Charles), "Cold chilly woman", "Michelle" (two very complementary versions on the CD reissue).

COME BACK

America

January 1973

THE COMEBACK

Big Bear

January - March 1973

Gravé pendant la tournée de l'American Blues Legends de 1973 au Chalk Farm Studios de Londres, "The comeback" est produit par Jim Simpson. Willie Mabon y joue aux côtés de Mickey Baker (pas toujours inspiré à la guitare), Dan Armstrong (basse) et Pete York (batterie). L'ensemble s'avère plutôt plaisant et sympathique, parfois inégal (un son un peu confus par moments).

Cut during the American Blues Legends 1973 tour in Chalk Farm Studios in London, "The comeback" is produced by Jim Simpson. Willie Mabon plays alongside Mickey Baker (not always inspired on guitar), Dan Armstrong (bass) and Pete York (drums). The overall set is rather nice and pleasant, sometimes uneven (indistinct sound at times).

MONTREUX BLUES FESTIVAL

Barclay

Polygram Jazz

Maison de Blues

June - July 1973

Grâce au renouveau apporté par ses diverses collaborations en Europe, Willie est engagé pour figurer au festival de Montreux en Suisse. Malheureusement, ce disque est assez terne et ne présente pas un grand interêt.

With the renewal brought by his various collaborations in Europe, Willie was hired to appear at the Montreux Festival in Switzerland. Unfortunately, this record is rather dull and does not have a great interest.

SHAKE THAT THING

Black & Blue

December 1973

Deuxième opus pour le label Black & Blue, ce disque, dans sa version CD, est composé de deux séances : une en studio à Toulouse et l'autre sur scène à Amstelveen aux Pays-Bas. Willie y est accompagné par les Aces (Louis & Dave Myers, Fred Below) et Jimmy Rogers. Encore une fois, il s'agit d'un excellent disque enchainant les meilleures réussites : "Shake that thing" rappelant Ray Charles, les superbes "Riverboat" (ou brille la guitare de Louis Myers) et "Worry blues", le sympathique instrumental "I enjoyed myself in Pau". A noter une apparition de Koko Taylor dans la version en public de "Shake that thing".

Second installment for the Black & Blue label, this disc, in its CD version, consists of two sessions : a studio one in Toulouse and the other on stage in Amstelveen in the Netherlands. Willie is accompanied by The Aces (Louis & Dave Myers, Fred Below) and Jimmy Rogers. Once again, this is an excellent record showcasing the best tracks : "Shake that thing" recalling Ray Charles, the superb "Riverboat" (where shines Louis Myers' guitar) and "Worry blues", the nice instrumental "I enjoyed myself in Pau". Note an appearance of Koko Taylor in the live version of "Shake that thing".

LIVE + WELL

Ornament

RAINY NIGHT IN GEORGIA

CMA

Chrisly

February 1974

Concert donné en Allemagne à Francfort et enregistré sur disque par Siegfried Christmann. Willie est seul sur scène avec sa voix, son piano et son harmonica. L'ensemble me semble souvent monotone malgré quelques bons moments ("Lover girl", "I don't know"). Un disque qu'il ne faudra conseiller qu'aux amateurs confirmés de Willie Mabon. Le réédition en CD "Rainy night in Georgia" comprend l'ajout de plusieurs pistes inédites.

German concert in Frankfurt recorded by Siegfried Christmann. Willie is alone on stage with his voice, piano and harmonica. The whole set often seems monotonous despite some good moments ("Lover girl", "I don't know"). An album only advisable to confirmed fans of Willie Mabon. The CD reissue "Rainy night in Georgia" includes the addition of several unissued tracks.

TRIBUTE TO COUNT BASIE

RCA

July 1974

HEAVY TIMBRE

Sirens

June 1976

Dans cette anthologie, Willie est seul au piano sur une poignée de titres. S'il reprend, une fois de plus, le sempiternel standard "I don't know", on préfèrera, toutefois, écouter l'excellent "World of trouble", le meilleur moment de sa prestation.

In this anthology, Willie is alone at the piano on a few tracks. If he played, once again, the old standard "I don't know", it is preferable, however, to listen to the excellent "World of trouble", the highlight of his performance.

ATLANTIC BLUES PIANO

Atlantic

October 1976

DANSEZ VOUS LE BOP vol.2

Black & Blue

February 1979

BOOGIE WOOGIE FOR 2 PIANOS

Adda

Swing Land

February 1979

CHICAGO BLUES SESSION

L+R

Bellaphon

Evidence

July 1979

Produit par Horst Lippmann pour le label allemand L+R mais enregistré à Chicago, il s'agit là du dernier album de Willie Mabon. Une agréable séance dans laquelle on retrouve le pianiste-harmoniciste bien épaulé par ses deux guitaristes (Eddie Taylor et Hubert Sumlin) et une solide section rythmique (Aron Burton et Casey Jones) dans un style résolument Chicago blues. Il y rend hommage à plusieurs anciens notamment à travers une excellente version de "Monday woman" qu'il dédie à Jimmy Reed et une surprenante imitation d'Howlin' Wolf ("Louise"). A noter aussi "It's a shame", "I'm mad" joués avec vigueur et plaisir.

Produced by Horst Lippmann for the german label L + R but recorded in Chicago, this is the last album of Willie Mabon. A nice session in which we find the pianist-harmonicist well supported by his two guitarists (Eddie Taylor and Hubert Sumlin) and a solid rhythm section (Aron Burton and Casey Jones) in a resolutely Chicago blues style. He pays tribute to several bluesmen mainly through an excellent version of "Monday woman" which he dedicated to Jimmy Reed and a surprising imitation of Howlin' Wolf ("Louise"). Note also "It's a shame", "I'm mad" played with vigor and pleasure.

AMERICAN FOLK BLUES FESTIVAL '80

L+R

Bellaphon

BLUES ANYTIME

L+R

April - May 1980

Pour la renaissance du mythique American Folk Blues Festival en 1980, Willie Mabon est engagé par les producteurs allemands Horst Lippmann et Fritz Rau. Dans le recueil publié par L+R, on trouve deux morceaux assez sympathiques chantés par Willie : "Mabon's boogie" et "I don't know". Cette tournée fut une de ses dernières sorties publiques. Il meurt d'un cancer de la gorge à seulement 59 ans en avril 1985.

For the revival of the legendary American Folk Blues Festival in 1980, Willie Mabon is hired by German producers Horst Lippmann and Fritz Rau. In the collection issued by L + R, there are two pretty nice songs sung by Willie : "Mabon's boogie" and "I don't know". This tour was one of his last public appearances. He died of throat cancer at only 59 years old in april 1985.